Когато седнахме преди три години и дадохме началото на бизнеса си, искахме да създадем нещо, което да не е сергия на някого другиго. Искахме да посветим времето си на изграждането на услуга, която хората да искат да ползват, защото работи, пести им пари и поне малко улеснява живота им. Знаехме, че можем директно да им поискаме пари, за да го постигнем. Знаехме, че можем да направим онова, което повечето хора искат: да избягат от рекламите.

Помнете, пишат създателите на WhatsApp, когато има замесена реклама, продуктът сте вие, потребителите.

 

Към 2013 г. WhatsApp вече процъфтява. Кум и Актън правят само една отстъпка от първоначалната си позиция: приемат инвеститорски пари. Хитрият рисков капиталист, който успява да им пробута парите си, е Джим Гьоц от Sequoia. Компанията му има инструмент, който наричат „Ранно пиле“ и с чиято помощ идентифицират потенциални успешни бизнеси. „Ранното пиле“ оказва, че някой стърчи една глава над тълпата: WhatsApp може да не е нещо особено в САЩ, но в 35 от общо 69-те държави, които инструментът следи, той е на първа или на втора позиция. Не може да се каже, че е бил „скрита лимонка“, тъй като потребителите му са милиони. Основателите обаче са „никой“. Уж седалището било в Маунтин Вю, пък никой не бил чувал за компанията. Гьоц скитал по улиците, безуспешно разпитвайки хората за офисите на WhatsApp. Издирването му се провалило, защото WhatsApp нямали табелка никъде.

В крайна сметка Гьоц се добира до тях през свои връзки в Yahoo! Среща се с Кум в едно кафене. Така започва ухажване, което успокоява съмненията на Кум и Актън и те приемат инвестиция от 8 милиона долара.

С подобна сума в банката WhatsApp вече може да действа и да се развива независимо, както и да устоява на неизбежните оферти за покупка.

Първоначално компанията съзнателно страни от шумотевицата в Силициевата долина и от медиите, а офертите и без това не са много. Google прави няколко хаотични опита. През 2012 г. един от тях е дело на Мариса Майер. Кум и Актън обаче не усещат някакъв особен ентусиазъм от нейна страна, защото, когато отиват на срещата в офисите на компанията в

Маунтин Вю, Майер се появява по видеоконферентна връзка, макар очевидно да е някъде в комплекса.

– Защо да се продаваме? – пита я Актън. – Така ни е предостатъчно забавно.

За разлика от тази оферта, предложението на Facebook от 2013 г. идва лично в лицето на Марк Зукърбърг. Като много други инициативи в компанията и тази идея за придобиване идва от отдел „Растеж“. Макар WhatsApp да е категорично под радара на вниманието на повечето хора, особено в САЩ, хората във Facebook са пределно наясно колко популярно е приложението, защото имат за него информация от данните, които Onavo потайно събира през годините. В определен смисъл дори само подсказката, че WhatsApp заслужава вниманието на Facebook, си е струвала цената за придобиване на Onavo.

Зукърбърг предлага на Кум да се срещнат някъде, където няма да ги видят заедно.  Решават това да е в пекарната Esther’s Bakery, която категорично не може да се нарече „шикозно кафене“. Разговорът протича в приятелски тон, без натиск, като Зукърбърг разказва истории от ранните етапи на живота на Facebook като стартъп. Разделят се сърдечно и през следващите няколко месеца поддържат връзка помежду си.

Като цяло Кум и Актън са уверени, че могат да устоят на агресивни потенциални купувачи. Когато от Wired UK посещават офисите им в Маунтин Вю през декември 2014 г., Актън обяснява защо не искат да се продават.

– Притеснявам се какво би направил купувачът с клиентите ни, казва той на репортера. – Не можеш да стоиш безучастно в дългосрочен план. Изглежда ни ужасно неетично да позволим някой да дойде и да ни купи. Това противоречи на личните ми убеждения за почтеност.

В ретроспекция това може да ни звучи като надувките на някой млад претендент, преди да се качи на ринга срещу хладнокръвния настоящ шампион, когато след първия удар в главата всичко се променя. През февруари 2014 г., само няколко седмици след това изявление, юмрукът среща слепоочието. Той идва под формата на инвестиционния банкер

Майк Граймс от Morgan Stanley. Представлява убедителен анализ на същата информация, съгласно която Sequoia и Facebook идентифицират WhatsApp като една от най-сладките хапки за придобиване в света на технологиите. Изтича някак си и започва да циркулира из Силициевата долина. (Все още се спекулира кой точно е разпространил секретния доклад и защо, но си струва да се отбележи, че Граймс е ключовият банкер в процедурата по началото на търговията на акциите на Facebook. Той обаче отрича.)

Ако изтичането на информация от Morgan Stanley е целяло да предизвика хаос, то успява. Отдел „Растеж“ във Facebook, който продължава да следи изумителните обеми информация от Onovo, веднага разбира в каква огромна опасност ще се превърне WhatsApp, ако попадне във вражи ръце.

Новият приоритет на Зукърбърг е да купи компанията за размяна на съобщения на Кум и Актън. Задвижва се механизъм, който ще приключи с най-голямата и най-скъпата му покупка.

Междувременно Google прави пореден опит. Този път среща предлага Лари Пейдж, изпълнителният директор на компанията. Нещата не се развиват по-добре от предходния път. Енигматичният Пейдж закъснява с половин час. Директно им казва, че ако смятат да продават, искат Google да има шанс да даде своя оферта.

Марк Зукърбърг обаче няма да позволи такова нещо да се случи. Анализът от данните на Onavo му показва, че WhatsApp ще се превърне в глобален играч с потенциал да блокира услугата за съобщения на Facebook по целия свят. Компанията вече има 450 милиона потребители, 40 милиона от които са в Индия, а 30 милиона – в Мексико. В някои държави държи 2/3 от пазара. Само две години по-рано Зукърбърг е шокирал света с милиардната си оферта за Instagram, когато инвеститорите са ѝ предлагали парите си на оценка 500 милиона. Готов е да похарчи далеч повече за WhatsApp. Когато Кум и Актън му казват, че настояват компанията им да бъде оценявана от ранга на Twitter, който по онова време се върти около 20 милиарда долара, той не трепва. Което е шокиращо. По онова време WhatsApp има само 55 служители. Повечето американци дори не са чували за нея.

– Мащабът им беше толкова драстично недооценен от хората в САЩ и по-голямата част от медиите просто защото страната ни беше един от техните най-малки пазари – ми каза Зукърбърг няколко седмици след срещата им. – Когато обаче видиш темповете им на разрастване, е направо лудост. Това е услуга и мрежа, която е много вероятно да събере милиард потребители, а като отчетеш колко много неща могат да достигнат до тези милиард души, веднага разбираш колко са важни.

Зукърбърг, който упражнява пълен контрол върху Facebook и може да прави, каквото си поиска, е готов да плати цената. По време на срещата в къщата му на Деня на свети Валентин, те нагъват ягоди, покрити с шоколад – вероятно предназначени за Присила Чан, и се договарят за 19 милиарда долара. (Последващи промени в оценката на Facebook вдигат цената до 22 милиарда.)

Момчетата от WhatsApp вдигат летвата пред Facebook толкова високо, че цената изглежда немислима. Facebook обаче не се хваща на блъфа.

– Марк Зукърбърг ни матира – казва Актън. – Когато някой дойде при теб с куфар пари, трябва да се съгласиш, трябва да постъпиш рационално.

Едно е да откажеш милиард-два, но 20 милиарда не са просто „по-висока оферта“… Това е извънземна оферта. Как да кажеш на инвеститорите си, на служителите си… Как да кажеш на майка си, че си отхвърлил оферта за 20 милиарда долара?

Актън си признава, че е бил и уморен. Когато двамата с Кум създават WhatsApp, не са си отчислявали заплати и са живели с парите от Yahoo! Когато Sequoia инвестира в компанията, съоснователите си определят малки заплати. През 2014 г. обаче Актън вече е семеен и му се е родило първото дете. От пет години насам работи по 80-90 часа на седмица.

Ако WhatsApp не приеме тази оферта, в бъдеще ще се наложи да отбиват атаките на Facebook като конкуренция. Тази заплаха виси над главите им по време на преговорите като дамоклев меч.

Банков представител на WhatsApp за тази сделка е Майк Граймс от Morgan Stanley, той е нахвърлял бележки, които играят ролята на пистолетен изстрел в състезание.

Съоснователите на WhatsApp с всички сили се опитват да накарат Facebook да обещае нещо черно на бяло: че никога няма да приложат насила рекламния бизнес модел във WhatsApp. Това би сложило край на тяхната мечта. Facebook се противи с аргумента, че макар да няма намерение да го прави, подобно определение е прекалено мъгляво. Най-накрая се съгласяват за клауза, съгласно която, ако Facebook наложи „допълнителни монетизационни* програми“ върху WhatsApp, включително реклами, основателите могат да напуснат компанията, като могат да упражнят пълните си права върху инвестиционните пакети, получени при продажбата, за които иначе трябва да чакат четири години. Реално това не разсейва страховете на Кум и Актън, че рекламата може да плъзне из WhatsApp, но истината е, че към този момент те са вече наистина много уморени.

– Казваш, каквото трябва, за да приключва сделката най-сетне, а после ще му мислиш, когато прахът се слегне – казва Актън.

Актън, Кум и Гьоц подписват сделката пред Социалните служби, от където по-рано Кум е взимал купоните си за храна. По време на официалното съобщение всеки казва онова, което се очаква от него. WhatsApp ще се ръководи независимо от основателите си. Кум дори е приет в борда на директорите на Facebook, а това е нещо, което не е получил дори Кевин Систром от Instagram.

Когато споделят новината с потребителите си, Кум и Актън се опитват да ги уверят, че нещата няма да се променят за тях: „Ако партньорството с Facebook означава, че трябва да променим ценностната си система, няма да го направим. Вместо това формираме

партньорство, което да ни позволява да функционираме независимо и автономно.“

Тъй като обаче са изцяло притежавани от Facebook, а той зависи от желанията на изпълнителния си директор, във всеки един момент WhatsApp може да се превърне в „Създадено от Марк Зукърбърг“. Както съвсем скоро ще разберат.

–––––––––––––

* Монетизация – вътрешно генериране на приходи от дадена дейност, вече предоставена на клиентите (например рекламни банери, платени скинове, допълнителни възможности, заключени в безплатната версия, и др.) – Б.пр.

Откъс от книгата: FACEBOOK:ПЪЛНАТА ИСТОРИЯ НА FACEBOOK. ИДЕАЛИЗЪМ ИЛИ СДЕЛКА С ДЯВОЛА